Schema di una cellula di batterio
Schema di una cellula di batterio

Il batterio è tra gli organismi unicellulari più comuni in natura. Si adatta infatti in tutti gli ambienti naturali (terreno, acqua) e ad animali e piante (sia all’esterno che all’interno di essi).

Riproduzione del batterio

In condizioni ottimali i batteri si riproducono velocemente per divisione cellulare (scissione binaria) ogni 15-45 minuti.

I batteri sono capaci di trasformarsi in strutture resistenti e leggere, le spore. Le spore sopravvivono anche in condizioni sfavorevoli alla vita. Trasportate dall’aria o dall’acqua, favoriscono la propagazione del batterio e, appena ritrovano condizioni favorevoli, germinano, ovvero si trasformano in batteri.

Classificazione dei batteri

Aerobi e anaerobi

Sono detti aerobi obbligati i batteri che possono vivere solo in presenza di ossigeno; anaerobi obbligati quando, al contrario, non possono vivere in presenza di ossigeno. Infine sono detti anaerobi facoltativi quando possono vivere sia in presenza che in assenza di ossigeno.

Batterio e temperatura

In relazione alla temperatura, i batteri sono detti: psicrofili (vivono solo a temperature inferiori a 20 °C; mesofili (tra 20 e 45 °C); termofili (vivono a temperature superiori a 45 °C).

Autotrofi ed eterotrofi

In relazione al modo in cui ricavano l’energia necessaria per vivere, i batteri sono detti autotrofi quando sono in grado di sintetizzare le sostanze organiche necessarie; eterotrofi, quando invece utilizzano sostanze organiche già elaborate.

Forme diverse di batterio

In base alla forma i batteri prendono nomi differenti: cocchi (a forma sferica); bacilli (a forma a bastoncino); spirilli (a forma di elica o spirale); vibrioni (a forma di virgola). I cocchi possono formare diplococchi, streptococchi e stafilococchi.

Saprofiti, parassiti, simbionti

Sono saprofiti i batteri che si nutrono dei resti e dei rifiuti di altri organismi: foglie e rami caduti, escrementi o cadaveri di animali. Essi sono detti decompositori perché trasformano la materia organica in materia organica più semplice o in materia inorganica (acqua, sali ecc.), permettendo così il riciclaggio delle sostanze nutritive e quindi la fertilità del suolo.

I batteri parassiti sono quelli che vivono a spese di altri organismi viventi, fra i quali anche l’uomo, arrecando ai loro ospiti danni a volte mortali. Sono i cosiddetti batteri patogeni, cioè apportatori di malattie.

Sono simbionti i batteri che vivono in associazione ad altri organismi, con reciproco vantaggio. Ad esempio:

  • alcuni batteri simbionti vivono nello stomaco dei ruminanti e servono per la digestione della cellulosa;
  • altri batteri simbionti vivono nel nostro intestino formando la flora batterica intestinale, che permette la digestione di molte sostanze alimentari e la produzione di sostanze a noi utili, come le vitamine;
  • altri sono usati nel processo di fermentazione: l’Acetobacter per ottenere l’aceto del vino; i lattobacilli per la produzione di formaggi e yogurt;
  • ci sono quelli sfruttati nell’industria farmacologica per la produzione di antibiotici; nella concia delle pelli e del tabacco e nella preparazione di alcune fibre tessili.
  • i batteri simbionti sono usati anche negli impianti di depurazione, per il trattamento di acque inquinate da sostanze organiche che i batteri sono in grado di distruggere.